L'os de la concorde

Plusieurs exemples de la formidable diversité de formes des os péniens (à gauche, chez des écureuils, et à droite, chez de petits rongeurs).

D'après les observations des zoologistes britanniques, le nombre de petits engendrés par un mâle placé en concurrence avec d'autres congénères est corrélé à sa masse corporelle, à la masse de ses testicules et de ses vésicules séminales (des glandes secondaires du système reproducteur), mais avant tout aux dimensions de son os pénien. Plus que la longueur du baculum (qui a une forme de poire), il semble que sa largeur (prise à son sommet, à l'extrémité du pénis) soit le paramètre crucial dans le succès reproducteur de la souris. La largueur du baculum est ainsi un facteur prédictif indépendant de tous les autres du nombre total de souriceaux engendrés au cours de l'expérience, mais également du nombre moyen de souriceaux qui lui sont affiliés dans chaque portée.

Ainsi, il n'y a pas que chez l'homme que la taille du pénis importe au moment du choix d'un géniteur (comme l'a montré une récente étude) : les souris sont aussi sensibles aux dimensions des attributs masculins. Pourquoi ? Selon Paula Stockley et ses collègues, "l'explication la plus plausible est qu'un baculum plus large accroît la stimulation de l'appareil reproducteur féminin". Cette stimulation pourrait enclencher des mécanismes neuroendocriniens complexes qui vont faciliter le transport du sperme et favoriser la fécondation effective de la femelle. La sélection sexuelle (aussi appelée "lutte pour la reproduction"), l'un des deux mécanismes de la sélection naturelle darwinienne, qui intervient ici après la copulation et non avant (dans l'étape de séduction), serait donc liée à la diversité étonnante de la morphologie des os péniens.

Source : P. Stockley et al., Baculum morphology predicts reproductive success of male house mice under sexual selection, BMC Biology, 26 juin 2013.

Crédit photo : César Augusto Serna Sz - Flickr (CC BY-NC-ND 2.0) ; W.H. Burt - Misc Publ Mus Zool. 1960,113:1-75.


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