Quand Charles Darwin rencontre Larry Page

Le premier arbre phylogénétique, tel qu'il apparaît en 1859 dans De l'origine des espèces au moyen de la sélection naturelle de Charles Darwin.

Lancé ce 16 octobre, OneZoom présente aujourd'hui un premier arbre qui se limite aux mammifères, et qui compte plus de 5 000 espèces. Il est possible de dérouler l'histoire de l'évolution de ce taxon depuis le Jurassique jusqu'à nos jours. Un moteur de recherche permet de retrouver une espèce ainsi que le "chemin évolutif" qui la sépare de l'ancêtre commun, apparu il y a 166 millions d'années. Au rayon méta-données, l'arbre phylogénétique numérique intègre les liens vers l'encyclopédie en ligne Wikipedia ainsi que les informations recueillies par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) sur le risque d’extinction des espèces, indiqué par un code couleur sur chaque feuille de l'arbre de vie. James Rosindell et Luke Harmon pensent également adjoindre à leurs arbres les informations sur la biodiversité rassemblées sur le site Internet Encyclopedia of Life. Dans les cartons : l'arbre des espèces d'amphibiens et, à l'horizon 2014, l'arbre complet de la vie, contenant les deux millions d'espèces répertoriées sur le site Open Tree of Life.

Pour le professeur Joel Cracaft, conservateur du département des oiseaux au Musée américain d'histoire naturelle de New York, "cela va révolutionner la façon dont nous enseignons et comprenons l'arbre de la vie. C'est un outil inestimable pour communiquer l'envergure colossale de l'histoire de la vie aux enfants, mais aussi aux adultes." Les inventeurs de OneZoom envisagent à cette fin d'intégrer des images de fossiles sur les branches d'espèces disparues comme les dinosaures, afin de promouvoir la théorie de l'évolution qui fait encore face à de nombreux détracteurs, notamment aux États-Unis, y compris dans les salles de classe. De façon plus large, l'outil fractal développé pourrait être utilisé pour visualiser finement les marchés financiers, le réseau du World Wide Web, ou l'arborescence d'un ordinateur. Si l'interface numérique se révèle pleine de promesses, il restera toujours à trouver l'aiguille dans la botte de foin numérique...

Source : J. Rosindell et L.J. Harmon, OneZoom: A Fractal Explorer for the Tree of Life, PLoS Biology, 16 octobre 2012.


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